苹果收购Workflow,将改变我们使用iOS应用的方式?

北京时间 3 月 23 日,国外媒体突然报道称苹果已经完成了对 Workflow 公司的收购。尽管具体收购的金额未知,但无论是应用的开发团队,还是苹果自身都确认了这个消息的真实性。

在一份公开的声明中,Workflow 团队写道:“非常高兴加入苹果。从当初还是学生参加 WWDC 大会,众筹成立公司,到 Workflow 开发和上架 App Store,亲眼看着它在 App Store 中获得的辉煌成就,这一路我们都在与苹果公司紧密合作。我们非常期待能够在苹果让自动化发展到新的高度,继续为全球用户设备提供好用的工具。”

这个开发团队的杰作正是那款名为 Workflow 的应用。简单来说,它能够让 iOS 系统像 macOS 现在能做的那样,形成一个个自动化机制,用户只需一个动作就能实现一连串的操作,如一张照片从编辑上滤镜到上传的这一系列过程。当用户需要反复执行大量枯燥的多步骤操作时,Workflow 就能够派上很大的用场了。

Workflow 团队被收购之所以让业界如此关注,首先是因为该团队的极具实力,竟然能够在 iOS 相对严格的限定框架下做出一个功能强大操作简单的自动化应用。由于这点,苹果在 2015 年时授予了该应用设计大奖。

更重要的是,一般来说苹果在收购某些应用团队之后,该团队的作品就要从 App Store 里被撤下了。然而时至今日,Workflow 这款应用仍然在 App Store 中,只是因为被“招安”了,不再收费。对于这一点,我们可以解释为苹果希望能在自动化功能正式被整合进 iOS 等系统之前,让用户有机会能继续使用第三方服务。

那么问题就在于,苹果究竟想让 Workflow 的团队成员们做什么呢?

自动化新前景

Workflow 的功能十分强大,但也被限制在了 iOS 的框架内。团队此番被苹果收购,意味着开发者们未来能够拥有更多的权限,从而实现原本无法想象的更多实用。

Workflow 从某种角度上说是一种可视化编程工具,它虽说比真正去编写一款应用要简单太多,但对一般的消费者来说还是偏繁琐了。有业内人士认为,苹果会让 Workflow 更好地集成在系统中,让 iPhone/iPad 用户更好地进行自动化任务的编辑。

还有一种有趣的看法是,Workflow 的机制未来将是为开发者准备的,让他们能够制作诸如微应用一类的东西。这些利用 Workflow 机制创造出来的微应用本质上可以是一系列操作的集合。举个例子,如果你生活在一个智能家居环境中,开发者可以制作一套基于 Workflow 的“外出”应用,执行之后可以自动锁门,打开防盗摄像头,关闭一切有必要的智能电器。这样的微应用配合 Siri,你可能只需要一句“我出门了”就能完成以上这些操作。

从苹果这些年所体现出的设计思路来看,Workflow 的收购比起用户本身,要做好准备的更多应该是开发者。苹果一直都在推行简化操作和互动程序的理念,如果未来 iOS 上出现一个新服务,是要让用户自己来设置一系列要执行的操作,那实在有些难以想象。苹果如今偏向于一切由开发者来发挥自己的主观能动性,它确实更可能会让开发者来打造无数种“Workflow”,用户以后要做的就只有按下一个个快捷按键了。

另一层含义

我们刚才提到了 Siri,而这件事对 Siri 来说尤其重要,因为苹果的数字助手究竟有没有落后于亚马逊的 Alexa 和谷歌的 Home,这一直是人们激烈讨论的话题。Siri 现在已经开放给了开发者,而在它的人工智能变得非常成熟之前,人工智能的自我判断力配合开发者自定义的一系列操作集合,能够让 Siri 的实用性在短时间内迅速增加。

库克早就表明了,苹果想要打造的是一个“无线的世界”,而且不仅仅是无线,智能设备的易用性要发挥到极致。AirPods 支持双击唤醒 Siri,这就体现出了苹果希望人们在进行操作时连掏出手机的动作都可以省的野心。当然了,Siri 的体验要得到长足提升可没法一蹴而就,它的竞争对手们无一不认为人工智能要发展到体验足够好的地步,至少得需要 5 至 10 年的时间。时间那么宝贵,当然不能只是空研发。

在业界看来,Siri 目前最大的问题就在于它的上下文联想能力较差,不能够针对要求进行一系列的相关处理,或是正确理解一连串意思相关但语法不严密的问题。如果要在人工智能技术还未获得决定性突破前找到一个临时又有效的解决方案,自动化或许就是一种解答。

事实上当 Workflow 这个应用出现时,很多人就有既视感,因为它的功能和 macOS 上的 Automator 自动化服务太像了。然而早在去年 10 月,Automator 项目的主导人萨尔·索霍安(Sal Soghoian)就已经离职,象征着苹果彻底放弃旧有的自动化路线。那么苹果现在收购 Workflow,难道是要把自动化重新捡回来?

苹果或许还有更深的考虑 —— 通过 Swift 语言和 Swift Playgrounds 这种简单易懂的学习软件,苹果已经在努力培养只属于自己这个平台的下一代程序员和开发者。这些开发者是为 iOS 这样的触屏体验所准备的,而不再是 Mac。

在这一点上,很像 Automator 的 Workflow 机制可以提供很多东西。不仅仅是更加快速简便的专业生产体验,而且 Workflow 本身作为一个诞生在触摸式平台上的应用,它在科技评论家扬·道森(Jan Dawson)看来比官方的 Automator 要友好得太多。这样,开发者也就更加乐于 Workflow 去打造各种微应用,或是将这种流程隐藏在自己的应用,让操作更快速。于是,程序在 iOS 这种触摸式平台上的开发和使用都能够一气呵成。

苹果收购 Workflow,其成果肯定会在不远的将来让我们这些普通的用户受益。我们可以不需要理会太多的复杂概念,专注于享受它可能会带来的便利就可以了。