南极冰下出现大面积生命绿洲,发现未知生命形式存在迹象

南极洲是地球上最高的大陆,平均海拔2350米,其它各大洲都只有数百米;南极又是地球上除欧洲外最低的大陆,如果把它厚厚的冰层去掉,南极洲平均海拔只有410米。也就是说,南极洲覆盖着差不多两千米的冰层,这使它的温度低得惊人,年平均气温为零下25度。迄今为止,这块1400万平方公里的土地上并没有常驻居民。

就是在这种极端酷寒的地方,科学家们发现了冰层里大面积的生命绿洲——澳大利亚国立大学的研究人员在南极罗斯岛的一座活火山埃里伯斯山附近,发现了由火山蒸汽掏空的温暖洞穴,甚至可能连成了广泛的冰下秘密世界。


尽管南极大陆被整体冰封在极寒世界里,埃里伯斯山的冰洞里却温暖如春,温度达到了舒爽宜人的摄氏25度,研究人员在里面考察甚至要穿T恤!这样的环境会不会有生命存在呢?研究人员对土壤进行了DNA检测,结果发现了藻类、苔藓、微生物及未知生命形式的痕迹,甚至有一个DNA样本与节肢动物的相似,这表明像蜘蛛或螨虫这样的物种可能生活在这样的洞穴里,甚至不排除还有其它未知物种在这里定居。不过也有科学家认为,发现未知物种的DNA并不意味着一定有生物居住在这些洞穴里,强风也可能带来其它地方的生物痕迹。


南极冰下最近新发现了100多座火山,至少15个以上的火山现在已经变得活跃,甚至有近期活动的痕迹,在火山蒸汽的作用下,南极冰下的温暖地下“绿洲”很可能较为常见且连在一起。虽然还没有在火山洞穴里找到生命存在的直接证据,但科学家们希望进行更深入的研究,探寻在相对封闭的环境条件下,南极冰下“绿洲”能否成为各种生命形式居住的温床。

这项研究发表在国际极地生物学杂志上。